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2019-02-04

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音響論壇報導-Crystal Cable Future Dream首發

 

Crystal Cable近年研發實力大爆發,從前年開始陸續推出Ultimate Dream旗艦系列電源線、喇叭線與訊號線,去年新推出的耳機線也從Duet進化為Double Duet,再升級為使用單結晶純銀導體的Duet Dream。去年九月Crystal營運長Gabi Rijnveld來訪時,才說短期內無暇再思考新產品計畫,目前好好經營既有產品就好。沒想到今年才剛起頭,Crystal就又有重要新品發表,這回發表的是十五週年限量紀念系列,型號是Future Dream。請別以為Future Dream是忽然冒出來的新品,事實上Crystal早在三年前就開始投入全新導體研發,Future Dream正是第一款採用這種創新技術的線材。

 

值得一提得的是,以往在這個時間點,Crystal照理應該在美國CES進行新品首表,不過近年CES Hi End音響展的聲勢大幅衰退,參展廠商聊聊可數,所以全球首發才改從亞洲出發。亞洲是Crystal最大市場,而台灣竟然是Gabi親自來訪的第一站,接下來才要去香港、日本、韓國及東南亞,再下一波才是美國以及五月的慕尼黑音響展,等於是全球首發在台灣,可見Crystal對台灣市場的重視。

 

這次的發表會分為上下兩部分,Gabi先談創立Crystal十五年的心路歷程,下半場則是介紹Future Dream。不過這裡讓我們從重點切入,先介紹新發表的Future Dream十五週年限量系列。

首先,讓我們從產品型號說起,Crystal的產品命名自有一套規則,只要型號中有「Dream」的,就是使用了單結晶純銀的高階產品,Future Dream當然符合這個命名法則。不過Future Dream的等級倒底位在Crystal產品線中的哪個位置呢?老實說,很難定位,因為它的技術跟其他Dream系列都不一樣,而且只限2019年銷售,期限一過,隨即宣告停產。定價上也是限量特例,雖然採用全新技術,但是價格卻相對親切許多,難怪只限期一年銷售。我自己的解讀是,音響廠家沒事不會隨便推出限量產品,之所以限量的主要原因,通常都是為了避免與自家既有產品競爭。簡單的說,Future Dream雖然便宜,但是實力極可能越級挑戰高階系列,所以才必須限期限量銷售。至於到底有多厲害,請看以下介紹。
 

到底Future Dream用了什麼創新特殊技術?原來Crystal早在三年前就開始研發新技術,企圖結合「金銀合金」與「單結晶純銀」兩大獨家技術,嘗試了三年之後,才終於找出最佳結構配方,第一款使用這種技術的,就是Future Dream系列。所以對Crystal來說,Future Dream雖然是限期銷售產品,但是意義卻十分重大,型號中的「Furture」,暗示著這項技術極可能是Crystal未來發展的重點項目,Gabi也透露未來有可能將這項技術運用在更高階的產品,再一次顯示Future Dream的關鍵角色。

Gabi接著介紹Future Dream的內部結構,她說Crystal的工程師花了許多時間實驗如何結合「金銀合金」與「單結晶純銀」,最後發現核心導體仍以採用單芯結構的單結晶純銀為最佳。另一個關鍵是「單結晶純銀」與「金銀合金」必須越靠近越好,所以核心導體之外以超薄Kapton與Peek披覆之後,緊接著就是金銀合金編織導體。金銀合金編織網之外,再加上一層單結晶純銀編織網,最後表層再以透明Teflon絕緣。採用這種結構的導線,Future Dream一共用了四股,數量與Absolute Dream系列一樣,只是線徑沒那麼粗。

為什麼要大費周章結合兩種導體呢?Gabi說目的是為了調音,結合兩種導體之後,音質更為溫潤、更為均衡、整體聽感更為和諧圓融,有著與Crystal其他系列不同的聲底特性。
 

Future Dream電源線的端子也值得一提。先前Absolute Dream使用的是Furutech製品,後來旗艦Ultimate Dream改採Oyaide電源公、母插,這回Future Dream又回頭與Furutech合作,採用了Furutech全新開發的NCF端子。

 

什麼是NCF(Nano Crystal² Formula)?這是一種結合了奈米級碳粉與陶瓷微粒的特殊材料,具備壓電阻尼特性(piezoelectric damping properties),不但可以產生負離子消除靜電,還可以將熱能轉換為紅外線,有助於提升傳導特性。這是Furutech面向未來的關鍵技術,剛好與Future Dream的定位契合,這也是兩者合作的原因。

 

Future Dream線身上的飾環也是引人注目的焦點。這個飾環以壓克力製成,內中混入雙面金箔,造型有如寶石。Gabi說他們為了打造這個飾環花了不少功夫,雖然與聲音無關,但是卻有防偽作用。原來大陸山寨音響線材的狀況實在太嚴重了,不但山寨線材幾可亂真,甚至連保證卡上的親筆簽名也依樣畫葫蘆。Future Dream這個用特殊技術打造的美麗飾環,應該可以讓山寨業者頭痛好一陣子。其實想買Crystal的用家也不用擔心,每件Crystal產品都有專屬編號,只要向原廠查詢編號,即可確認真偽。

接著談Crystal的創立故事,Gabi說她實在無法相信Crystal已經創立十五年了,對她來說彷彿只是一轉眼的事。她回憶Crystal的創立緣起,源自於她的老公Edwin(Hi End線材名廠Siltech的總裁)的一項創新發現。

 

大約2002年時,Edwin在實驗室中發現一種將線徑大幅縮小,卻具備同等電氣特性,可以傳遞同樣音樂能量的線材技術。那時他原本想在Siltech旗下另闢一個新系列,銷售這種纖細的線材,但是全球代理商沒一個人看好支持,不認為音響迷會接受這麼細的音響線材。當時唯有Edwin的夫人Gabi獨排眾議,希望給這種創新線材一個機會。

 

在此之前,Gabi是一位鋼琴家,原本大可安穩當Siltech總裁夫人就好,但是她卻毅然接下挑戰。為了與Siltech清楚區隔,她另外成立一家連財務都完全獨立的公司。2004年,Crystal Cable創立,Gabi給自己一年時間推廣Crystal線材,如果市場反應冷淡,一年後她就放棄;如果市場願意接受,她就繼續經營。結果呢?一年後Crystal的全球代理竟然增加到29國,繳出漂亮的成績單,證明Gabi當年的決定是正確的。

Gabi接著說,第一年的成功不代表往後一帆風順,市場上對於Crystal的質疑從來沒停過。接下來的五年,她幾乎每一天都在試圖說服音響市場,從技術面說明Crystal的優勢,也用實際重播表現證明外觀纖細的Crystal真的不遜於其他又粗又壯的「蟒蛇線」。

她記得有一回音響展用大功率擴大機驅動Wilson Audio旗艦喇叭,在場所有人都不相信細細的Crystal線材可以搭配這種大型系統,但是實際播放之後,所有人都對Crystal的表現佩服到無可說。對Gabi來說,這就像打了一場勝仗一樣。五年過後,市場對於Crystal的偏見才終於扭轉,Crystal至此也才真正站穩腳步。
 

Gabi接著談Crystal的技術演進,Crystal的導體技術與Siltech系出同源,Siltech以純銀線起家,不過他們發現純銀導體在抽線製程中,純銀結晶之間會產生微小縫隙,這是許多人認為純銀線高頻偏亮的主要原因。

該如何解決這個問題呢?他們發現可以用延展性良好的純金來填補純銀的結晶縫隙,不過實際製造上並不如想像中那麼簡單。Gabi說他知道市面上有不少廠家也宣稱具備金銀合金技術,製造方法不得而知,但是Crystal的技術卻是獨家機密。Gabi透露,金銀合金的冶金溫度控制是關鍵,如果溫度太低,純金無法確實填補純銀的縫隙,製造出來的充其量只能算是鍍金銀線。如果溫度太高呢?純金與純銀將會完全混合,傳導特性反而劣化。唯有在特定的溫度控制下,純金才會剛好填補進入純銀的結晶縫隙中,讓純銀的傳導特性趨於完美。
 

Crystal接著又發展出單結晶純銀導體,所謂「單結晶」,就是整條導線只有一個純銀結晶,這種單結晶的長度可以達到120公尺,因為只有一個結晶,不存在結晶之間的縫隙問題,所以不需要用純金填補縫隙,就可以達到完美傳輸狀態了。同樣的,市面上也有許多其他廠家宣稱具備同樣技術,Gabi並不批評這些廠家,只是據她所知,目前全世界只有德國與荷蘭具備單結晶純銀製造技術,製造這種導體的成本極高,不但製造過程極度緩慢,而且製造時不容許任何振動,就連來自大地的細微振動也不容許,對抑振的要求,幾乎等同於高科技晶圓的製造水準,由此可見Crystal導體製造的技術層次之高,絕非傳統音響線材廠家所能比擬。

屏蔽與絕緣技術,是Crystal線身纖細的關鍵。為什麼一般音響線材的線徑那麼粗?內中主要結構其實並非填滿導體,而是需要靠非常繁複的絕緣與屏蔽結構,才能達到足夠的雜訊隔離能力。

 

為什麼Crystal的線材可以那麼細呢?因為他們使用了非常先進的Kapton與Peek絕緣材料,只需要非常薄的厚度,就可以達到等同於傳統粗壯音響線材的效果。不過這種結構的加工與製造難度也遠遠超過傳統音響線材。例如焊接端子時,Crystal必須用特殊機具處理,才能在不傷及導體的狀況下,將超薄絕緣層剝離,因為線身結構緊密,不會因為彎折線身而破壞內部結構,所以金屬隔離網屏蔽層也不需要太複雜,就可以達到嚴密的雜訊隔離效果。

簡單的說,一般粗壯的音響線裡面,導體其實只佔一小部分,大多數都是絕緣與屏蔽材料。Crystal則剛好相反,線身雖細,但是內中主要都是導體,屏蔽與絕緣只佔一小部分。

 

纖細的線材有什麼好處?使用更容易,不會像傳統音響線材因為太重而讓端子過度拉扯。彎折改變方向也更容易,尤其是電源線,傳統粗壯的電源線長度至少要1.5米,否則根本彎不動,但是Crystal即使長度只有1米,使用上也沒有問題。此外,纖細的線身也容易隱藏,即使在地毯下面走線也沒問題,不像傳統蟒蛇線不易隱藏,往往在系統後方亂成一團,也增加線材相互干擾的可能。

你以為Crystal只擅長線材嗎?這十五年來,Crystal也跨足音響擴大機與喇叭領域,這麼做並不是為了搶攻這些產品的市場,而是為了證明Crystal有絕對的專業,可以做出頂級水準的器材與喇叭。在音響展時,也能用全套Crystal系統開聲示範,完整呈現他們想要塑造的聲音風貌。

 

你知道Crystal的研發實力為何如此驚人嗎?原因之一是他們導入了先進的COMSOL Multiphysics模擬設計軟體,這套軟體被廣泛運用在航太與汽車設計領域,連NASA美國太空總署都使用這套系統,可見模擬運算能力有多強大。難怪Crystal不論在線材、擴大機或是喇叭領域,都可以有如此亮眼的表現。
 

 

話說回頭,Crystal創立五年之後,音響市場已能清楚區分Crystal與Siltech的差異,因為兩者的產品在設計與聲音走向差異明顯,所以從來不曾出現相互競爭搶市場的狀況。此時兩家公司在體制上已經不需要再獨立劃分,所以Edwin與Gabi在兩家公司之上成立了International Audio Holding控股公司,整合兩個品牌的資源,也開始接受OEM代工訂單(Gabi說他們OEM的線材廠家有十幾家,不過礙於保密協定,無法透露是哪幾家),隨後迎來的就是爆炸性的成長,不但研發實力倍增,工廠規模也擴大三倍。目前員工人數有22人,還新組成了年輕的研發團隊,並且與學校建教合作,導入更多貼近市場的創新思維。你知道嗎?Crystal竟然有專責工業設計的部門,這恐怕是其他專業線材廠所難以想像的規模。

目前Crystal除了正著手研發全新喇叭,也正在設計一款「可移動式」耳機擴大機,所謂「可移動」,代表這款耳擴體積小,移動方便,但是還沒有小到可以隨身帶著走。Gabi透露,這款耳擴可以針對不同類型的耳機進行最佳化調校。以Crystal的研發實力,相信絕對值得期待。

最後,隨著Future Dream十五週年系列的推出,Crystal還特別與荷蘭慈善機構Leerokest合作,每賣出一調Future Dream線材,Crystal就捐出15歐元給Leerokest,讓貧困兒童也有機會接觸、學習音樂。在下面的影片中,當你看到這些孩子學習音樂的快樂模樣,相信你也會認同Crystal的慈善義舉。

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